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尼古拉·哥白尼
[美]邁克爾·H·哈特 著 蘇世軍 周宇 譯
  
  公元1473~公元1543

  偉大的天文學家尼古拉·哥白尼(波蘭名為Mikolaj Kopernik)出生于波蘭維斯杜拉河畔的托蘭市的一個富裕家庭。年輕時就讀于克萊考大學,學習期間對天文學產生了興趣。二十多歲時他去意大利留學,在博洛尼亞大學和帕迪爾大學攻讀法律和醫學,后來在費拉拉大學獲宗教法博士學位。哥白尼成年的大部分時間是在費勞恩譯格大教堂任職當一名教士。哥白尼并不是一位職業天文學家,他的成名巨著是在業余時間完成的。
  在意大利期間,哥白尼就熟悉了希臘哲學家阿里斯塔克斯(前三世紀)的學說,確信地球和其他行星都圍繞太陽運轉這個日心說是正確的。他大約在40歲時開始在朋友中散發一份簡短的手稿,初步闡述了他自己有關日心說的看法。哥白尼經過長年的觀察和計算終于完成了他的偉大著作《天體運行論》。
  1533年,60歲的哥白尼在羅馬做了一系列的講演,提出了他的學說的要點,并未遭到教皇的反對。但是甚至在他的書完稿后,還是遲遲不敢發表,怕遭到教會的反對。直到在他臨近古稀之年才終于決定將它出版。1543年5月24日去逝的那一天才收到出版商寄來的一部他寫的書。
  在書中他正確地論述了地球繞其軸心運轉;月亮繞地球運轉;地球和其他所有行星都繞太陽運轉的事實。但是他也和前人一樣嚴重低估了太陽系的規模。他認為星體運行的軌道是一系列的同心圓,這當然是錯誤的。他的學說里的數學運算很復雜也很不準確。但是他的書立即引起了極大的關注,驅使一些其他天文學家對行星運動作更為準確的觀察,其中最著名的是丹麥偉大的天文學家泰壽·勃萊荷,開普勒就是根據泰壽積累的觀察資料,最終推導出了星體運行的正確規律。
  雖然阿里斯塔克斯比哥白尼提出日心學說早1700多年,但是事實上哥白尼得到了這一盛譽。阿里斯塔克斯只是憑借靈感做了一個猜想,并沒有加以詳細的討論,因而他的學說在科學上毫無用處。哥白尼逐個解決了猜想中的數學問題后,就把它變成了有用的科學學說──一種可以用來做預測的學說,通過對天體觀察結果的檢驗并與地球是宇宙中心的舊學說的比較,你就會發現它的重大意義。
  顯然哥白尼的學說是人類對宇宙認識的革命,它使人們的整個世界觀都發生了重大變化。但是在估價哥白尼的影響時,我們還應該注意到,天文學的應用范圍不如物理學、化學和生物學那樣廣泛。從理論上來講,人們即使對哥白尼學說的知識和應用一竅不通,也會造出電視機、汽車和現代化學廠之類的東西。但是不應用法拉第、麥克斯韋、拉瓦錫和牛頓的學說則是不可想象的。
  僅僅考慮哥白尼學說對技術的影響就會完全忽略它的真正意義。哥白尼的書對伽利略和開普勒的工作是一個不可缺少的序幕。他倆又成了牛頓的主要前輩。是這兩者的發現才使牛頓有能力確定運動定律和萬有引力定律。
  從歷史的角度來看,《天體運行論》是當代天文學的起點──當然也是現代科學的起點。

  摘自:湖北教育出版社《歷史上最有影響的100人》  轉貼自《人民教育出版社》網站
 
   [2005-12-03]
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